Light Table: l’IDE che porta la programmazione ai principianti

Chris Granger è un programmatore di computer che pensa che la programmazione sia odiosa. E’ troppo complicata e troppo esoterica e troppo irregolare. Ma egli spera che la sua ultima invenzione possa cambiare tutto questo.ltlogo

Costruito con l’amico e collega Robert Attorri, la sua creazione si chiama Light Table, e crede che può migliorare non solo la programmazione per gli ingegneri esperti come lui, ma mettere il potere di codificare nelle mani di tanti altri. “Consideriamo la programmazione un super potere moderno. È possibile creare qualcosa dal nulla, curare il cancro, costruire aziende da miliardi di dollari” dice. “Stiamo guardando a come possiamo dare quel super potere per tutti gli altri.”

Il problema della programmazione, dice, è che non è possibile vedere i risultati del vostro lavoro fino a quando hai finito. In questo senso, la programmazione è diversa da quasi tutti gli altri mestieri. “Quando un cuoco aggiunge un ingrediente, si può sentire l’odore e può assaggiarlo” dice Granger. “Quando un artista fa un dipinto su una tela, può vedere ogni tratto. Ma la programmazione non è così.”

I programmatori possono trascorrere ore o giorni di lavoro sul codice prima che possano assicurarsi che funziona realmente. “Dobbiamo fare i computer nelle nostre teste” dice. “Noi scriviamo ogni riga, immaginando che cosa farà. Dovete agire come un computer. Il problema è che noi siamo dei computer abbastanza scadenti.” Ma Table Light cercherà di colmare questa lacuna.

Table Light è uno strumento di programmazione open source che consente ai programmatori di vedere i risultati del loro codice mentre lo scrivono. Non è un’idea completamente nuova. A metà degli anni 1960, uno strumento educativo denominato “Logo” ha dato un feedback immediato agli studenti di programmazione. Più di recente, linguaggi come lo “Scratch” e il “Processing” hanno offerto una sorta di feedback visivo, dando ai programmatori più comprensione su come sono scritti i loro programmi.

Ma l’applicazione di quelle idee a software professionali -applicazioni complesse con migliaia o addirittura milioni di linee di codice- è un’altra questione. Table Light offre una soluzione per questi software, non solo per la visualizzazione dei risultati del codice su cui stai lavorando in questo momento, ma mostrando come esso si riferisce ad altre parti del vostro software e come si muove il flusso di dati da un pezzo di codice a un altro. Lega anche la documentazione in tutto il codice, offrendo nuovi modi di organizzare e visualizzare il codice in qualsiasi applicazione.

Ma Chris Granger e il suo team vogliono estendere questo al di là di ciò che di solito pensiamo come programmazione. Milioni di analisti di dati, ricercatori scientifici, e altri lavoratori passano le giornate a litigare con dati in applicazioni come Microsoft Excel, Microsoft Access e SPSS. Non pensano a se stessi come i programmatori, ma si trovano ad affrontare molte delle stesse sfide simili alle persone come Granger: passano ore e ore a mettere insieme qualcosa, e non possono dire se funziona fino a quando hanno finito. “Excel è una forma di programmazione,” dice. “Excel è davvero il linguaggio di programmazione più comune.”

Table Light nasce da un’idea per un nuovo tipo di software medico. Nel 2012, Granger e Attorri, un vecchio amico del liceo, hanno aperto una società insieme. Granger era appena uscito da un periodo di lavoro presso Microsoft, dove ha lavorato sul popolare strumento di programmazione Visual Studio della società, e Attorri, che ha studiato biologia, aveva appena abbandonato la scuola. Hanno partecipato al programma per statup Y Combinator, proponendo un app destinata a rendere la vita più facile per i ricercatori medici, ma poche settimane dopo, IBM ha annunciato un progetto simile in base al suo super computer Watson, e quella è stata la fine del loro progetto.

Poi Granger è andato a visitare i suoi nonni. Essi non hanno accesso a internet, e questi gli ha dato il tempo di pensare e di programmare senza le solite interruzioni online. Continuava a pensare alla nuova generazione di interfaccia utente che lui e Attorri avevano sperato di portare nel mondo della ricerca medica, e ad un certo punto, si rese conto che questa stessa interfaccia potrebbe essere applicata a un editor di codice. Così ha trascorso una settimana di hacking su un prototipo.

Quando Granger è tornato dalle vacanze, ha mostrato il prototipo ad Attori, che ha suggerito che pubblicare una demo per il web. Entro una settimana, il sito ha ricevuto oltre un milione di viste. “E ci siamo resi conto che questi principi di calcolo di cui stavamo parlando erano più adatti a questo editor di codice”, dice Attori. “Poi chiunque potrebbe costruire questo tipo di software.”

Molti di coloro che hanno visto la demo hanno suggerito il lancio di una campagna su Kickstarter per raccogliere fondi per il progetto, e alla fine, lo hanno fatto. “Io davvero non mi aspettavo che la nostra Kickstarter potesse avere successo”, dice Granger. “Ma ho pensato che se alcune persone ci avessero sostenuti, avremmo potuto prendere quei numeri per gli investitori e dire: ‘Guardate, le persone sono così interessate a questo che hanno messo i soldi in anticipo per averlo'” Ma hanno chiesto 200.000 dollari, e finito con 316.720$. Presto, si sono riapplicati a Y Combinator, e questa volta, sono riusciti ad entrarvi.

Secondo Granger, migliaia di sviluppatori stanno già utilizzando Table Light su base giornaliera. Ma dal momento che è “free as in beer” e open source, non genera alcun reddito. Ecco dove la società del “Progetto Aurora” entra in gioco. La squadra ha le bocche cucite su quale sia il loro obiettivo esattamente, ma Granger fa cenno che Excel è un grande indizio dove l’azienda stia andando. “Stiamo cercando di rendere tutti competenti come programmatori, senza dover conoscere necessariamente la programmazione”, dice Attori.

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