Le auto di Google che si guidano da sole fanno progressi

In più di 1 milione di kilometri di navigazione stradale, le automobili automatiche di Google hanno incontrato di tutto – tra cui una donna anziana in una sedia a rotelle motorizzata che agitava una scopa ad una papera che stava inseguendo per la strada.
Perplessa e non itenzionata a correre rischi, l’auto di Google si è fermata e si è rifiutata di andare oltre.

Uno dei veicoli auto-guidati di Google si fa strada nel traffico

Attraverso numerosi test che coprono quasi tutte le strade di Mountain View, i circa 20 veicoli autonomi della società hanno sviluppato un costante senso di cautela. Ma i ricercatori di Google ammettono che ci vorrà più esperienza sulle strade prima che le auto possano imparare ad affrontare ogni situazione senza diventare disorientate causando lo spegnimento. Quando ciò accade ora, i ricercatori devono prendere il volante e pestare sul gas.

Una delle lezioni più sorprendenti: mentre si spera di rendere le automobili più sicure di quelle guidate da persone, Google ha scoperto le sue macchine intelligenti hanno bisogno di agire in modo un po’ umano, specialmente quando si tratta con automobilisti invadenti.

“Abbiamo scoperto che in realtà abbiamo bisogno di essere – non aggressivi – ma assertivi” con i veicoli, ha detto Nathaniel Fairfield, responsabile tecnico di una squadra che scrive correzioni al software per problemi scoperti durante gli esami di guida. “Se cedi sempre, tutti ti calpesteranno tutto il giorno.”

Come risultato, ha detto, le auto di Google sulle autostrade tendono a lasciare una distanza più breve tra loro e i veicoli che seguono rispetto a quella che i manuali consigliano, per scoraggiare altri automobilisti a sfrecciare pericolosamente nello spazio. E quando è il loro turno di procedere ad uno stop a 4 direzioni, Fairfield ha aggiunto, le auto di Google avanzano in modo decisivo per spingere gli altri piloti a non provare a infilirsi prima del loro turno.

Quando Google ha invitato un giornalista su un giro di mezz’ora per vedere che cosa le vetture hanno appreso, il veicolo ha viaggiato con attenzione attraverso incroci, zone di costruzione, costeggiato ciclisti e manovrato tra gli automobilisti senza un graffio.

Le auto senza conducente sono state un sogno per decenni, in gran parte come un modo per ridurre la carneficina sulle strade. Circa 35.000 persone muoiono di incidenti negli Stati Uniti ogni anno, con il 90 per cento degli incidenti dovuti a errore umano, secondo il Consiglio di Sicurezza Nazionale. Google pensa che le sue automobili potrebbero evitare molti di questi errori.

Inoltre, molti esperti pensano che i veicoli potranno viaggiare raggruppati insieme senza rischio di collisione, riducendo la congestione del traffico e aumentando la produttività.

Considerando in tutti i suoi benefici, la tecnologia potrebbe salvare all’economia degli Stati Uniti circa 450 miliardi di dollari all’anno, secondo una delle ultime analisi.

La navetta autonoma Navia, della società francese Induct, porta già passeggeri intorno a diversi campus universitari, mentre il londinese Rio Tinto gestisce più di 50 camion autonomi nei siti minerari australiani.

E come Google, molte aziende automobilistiche sono fortemente coinvolte nella ricerca del concetto. Entro il 2035, il 75 per cento dei veicoli venduti in tutto il mondo avrà alcune funzionalità autonome, come la possibilità di parcheggiasi o guidarsi, almeno parte di un viaggio con il pilota automatico, prevede Navigant Research in un recente rapporto.

Ma ottenere i veicoli che non hanno bisogno di intervento umano sarà una grande sfida.

Uno studio del consulente aziendale KPMG e del “Center for Automotive Research” ha concluso che sarà difficile rendere il software di una macchina abbastanza intelligente da sapere che una palla che rimbalza per strada potrebbe significare che un bambino potrebbe apparire subito dopo. Non è chiaro, inoltre, chi sarebbe responsabile se una macchina autonoma causa un incidente. E se le macchine risultano vulnerabili agli hacker, lo studio ha messo in guardia, “le possibilità nefaste sono da capogiro.”

Un altro problema è che le auto di Google richiedono mappe computerizzate dettagliate delle strade in cui operano, spingendo le preoccupazioni che sarebbe un’impresa enorme creare tali mappe per tutto il mondo.

Fonti ufficiali di Google riconoscono che molte questioni devono essere risolte, ma dicono che sono incoraggiati dal loro progressi finora.

Quando saranno le auto di Google sarà disponibile in commercio?

Il co-fondatore della società Sergey Brin ha previsto che potrebbe essere al più presto nel 2017. Se fosse così, probabilmente sarebbe in aree limitate per i servizi di car-sharing o simili.

Ma alla fine, si aspetta che le auto diventino comuni, ammesso che riescano a fare abbastanza esperienza con situazioni bizzarre per gestirle senza intoppi.

“Sono ottimista”, ha detto Lawrence Burns, un ex dirigente della General Motors che ora fa il consulente per Google. “Ogni kilometro è l’occasione per scoprire qualcosa di insolito.”

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